А Б В Г Д Е Ж З И К Л М Н О П Р С Т У Ф Х Ц Ч Ш Щ Э Ю Я
0-9 A B C D I F G H IJ K L M N O P Q R S TU V WX Y Z #


Чтение книги "Цена слова" (страница 13)

   Если бы кто-нибудь осмелился спросить мага о том, к какой расе он принадлежит, а тот вдруг решил ответить (что весьма сомнительно), то после некоторого размышления он сказал бы, что является человеком. Но, по правде говоря, человеком Анкел не был. В нем смешалось очень много самых разных кровей, и именно это он втайне считал одной из причин своего могущества. Но выглядел маг именно человеком. Немолодым мужчиной, подошедшим к черте, за которой начинается старость, но остановившимся у нее. У него были небольшие залысины над высоким лбом, отчего тот казался еще более значительным, и прямой, почти треугольный нос. Губы за все те бесчисленные годы, что он прожил на этой земле, словно выцвели, а вот в глазах за темно-серым равнодушием можно было рассмотреть очень многое. Прежде всего то, что их зрачки умели по-кошачьи вертикально сужаться, реагируя на свет и настроение своего хозяина. А еще в этих глазах присутствовали ум и жесткость. Маг давно уже растерял большую часть обычных человеческих эмоций, даже злость или азарт – если дело не касалось его экспериментов – редко его посещали. Хотя порой и это случалось. Он прожил столько лет, что большинство событий, происходивших в этом мире, не вызывало у него удивления. Когда-то чародей отчаянно бился за то, чем сегодня обладал. За силу, долгую жизнь, земли, власть… Та борьба осталась в прошлом, однако это вовсе не значило, что сегодня он готов был что-то терять. Скорее, наоборот. За долгие годы Анкел научился отслеживать все изменения, что происходили в мире и вокруг него, и оперативно реагировать, всегда оставаясь на плаву.
   Формально его земли входили в состав одного из многочисленных королевств, что в изобилии расплодились в этой части континента, на деле он давно был самостоятельным правителем. Когда-то маг помог одному из принцев избавиться от других претендентов на трон, и они заключили вполне удовлетворяющий обоих договор. Король, равно как и его потомки, не должны были вмешиваться в дела Анкела, касающиеся управления его землями, набора рекрутов и прочих повинностей, а маг обязан был формально признать себя королевским вассалом и в случае войны оказывать королевству посильную помощь. В качестве налогов фигурировала лишь символическая горсть особых рубинов, до которых были так жадны Светлые эльфы, торжественно преподносимая магом раз в десятилетие. К податям же можно было отнести некоторые услуги из числа тех, которые не принято афишировать, что оказывал Анкел королю. Кроме того, монархи – все до единого, даже самые глупые, – отлично понимали, что как исчезли давние конкуренты их предка, так могут пропасть и они сами, поскольку мораль не входила в число добродетелей их могущественного подданного.
   Земли Анкела были не столь обширны, сколько своеобразны. Часть из них приходилась на невысокую извилистую горную гряду, богатую полезными ископаемыми. Другая – на леса, где водились необычные животные, нечисть; кроме того, они были известны своими непроизвольными магическими всплесками. Незначительная часть территории представляла собой обычные поля с деревнями и даже несколькими городами – тоже формально независимыми от мага. Во владения чародея входила и совершенно закрытая для простых смертных территория, про которую ходили совершенно ужасные слухи, – Таэцкая долина. Одни говорили, что это место – огромная тюрьма для врагов Анкела. Другие склонялись к мысли, будто оно является своеобразной лабораторией знаменитого своим пренебрежением ко всем магическим организациям, а следовательно, и их запретам чародея. Третьи рассказывали, что именно там создают и выращивают целые армии отвратительных и смертельно опасных существ. Кто-то же вспоминал, что где-то в этих землях находится одно из древнейших кладбищ, в том числе и оборотней. Были еще другие версии, но все они разбивались о полное отсутствие каких-либо фактов. Сведения об этой заповедной территории Анкел охранял пуще всего прочего. Берегли эту тайну и Кошки, которым когда-то принадлежала долина Таэца.
   Многое в Анкеле удивляло тех, кто его видел. И его всегдашняя невозмутимость, и страшные равнодушные глаза с вертикально сужающимися зрачками, и шлейф тайны, который будто тень плыл за ним, и его несомненная сила. Поражало также, что он смог приструнить самих Кошек, а это до него не удавалось никому. Раньше считалось, что максимум, чего можно от них добиться, – взаимовыгодное сотрудничество… Но чтобы их победить да еще часть земель отобрать!.. До Анкела этого не смог никто. Победа даровала ему славу. И породила страх в сердцах окружающих.
   Но это его мало волновало. Хоть он и признавал, что такая репутация весьма удобна. Даже полезна. Она избавила его от большинства мелких дел, которыми вынуждены заниматься обычные правители. Маг не любил тратить время на мелочи, недостойные, по его мнению, внимания.
   И сейчас перед ним стояла проблема, которая отвлекала Анкела от его извечных изысканий. Но она не была неожиданной. Еще тогда, почти два десятилетия назад, он знал, что однажды Катерина вернется. Этот мир почему-то любил Кошек, а они не могли без своей Главы. Поэтому в первый же момент, когда звезды сойдутся нужным образом, а также совпадут другие факторы, дверь между мирами откроется, и Катерина снова окажется здесь. Он не сомневался, что Кошка захочет отомстить.
   Бесцветные губы мага тронула легкая усмешка. Тогда… когда Кошка вылетела из этого мира и потеряла одну из своих жизней, он очень удачно все придумал. Главу Кошек можно убить, но она все равно вскоре возродится. В своем или чужом теле, но так будет. Его же решение было весьма… находчивым. И это доставило ему удовольствие. Он любил подобные задачки. Анкел, к слову, это было не то имя, что дали ему при рождении, учился волшебству в те времена, когда сама магия уже стабилизировалась и ее законы только начали открываться. В него вбили, превратив в убеждения, что любая задачка может быть решена, если продумать ее достаточно тщательно, просчитать все варианты и подойти с нестандартной стороны. У любой несуразности есть свои законы и предпосылки, надо только найти их. Вот и сейчас он неторопливо и вдумчиво рассматривал возможные варианты развития событий.
   Он абсолютно точно знал, когда Кошка нападет. Для этого ему не нужна была разведка, он просто высчитал, какое время будет самым оптимальным. Основой его армии были им же созданные существа, которым даже оборотни были по зубам, – ранияры. Вернее, для борьбы с перевертышами они и были выведены. И как бы Кошка ни хотела, слишком многие из представителей других рас не станут воевать на ее стороне. Для наемников же нужны деньги, большие деньги, но их у Кошек нет. Потеря Главы сильно ударила по ним. Они лишились не только ее – пришло в упадок многое в их экономике, пошатнулся политический вес. Некоторые вассалы от них отошли, нарушив привычную расстановку сил и контроль над некоторыми путями и отраслями торговли. Тратить огромные суммы даже с расчетом на победу – это самоубийство. Да и какая армия из наемников? Нет, Кошка поведет в бой своих кисок, и других рас будет с ними немного. А значит, его ранияры будут для нее очень опасны. Только вот незадача – зимой ранияры впадают в спячку. Просыпаются лишь с первыми ручьями. Но в холодное время года его земли надежно охраняют снега и другие существа – плоть от плоти льда. Зато в тот короткий промежуток, когда зима начинает сдавать позиции перед весенними лучами, но снег еще не превратился в звонкие ручьи, вот этот миг – идеальный. Сам бы он напал именно тогда. И Кошка так и сделает. Одни будут еще в спячке, вторые – мало на что способны. Есть еще и третьи, но на них можно найти управу. Идеальное время для идеальной победы.
   Анкел мысленно перенесся в то давнее время, когда это случилось в первый раз. То не был вопрос чести или чего-то подобного. Обычная корысть: ему нужны были определенные земли, что принадлежали клану, – Таэцкая долина и некоторые другие; ей же – леса и торговые пути, которые пролегали через его территорию. Еще она жаждала его могущества и части его силы. Все завертелось быстро, как оно обычно и бывает. И по всем правилам. Была и разведка, и переговоры. Кошка даже залезла к нему в постель – обычные методы представительниц этого клана. Она была горяча, искусна и изобретательна. Ему понравилось. Но оба были слишком прожженными игроками, чтобы это хоть что-то изменило. Правда, он тогда получил не только удовольствие. Анкел запомнил ее ауру, вкус ее магии, и в самом скором будущем это ему очень пригодилось.
   Кстати, ее Кошечки соблазнили его ближайших помощников. Наверное, им удалось бы многое узнать, если бы те, кто стоял с ним рядом, были еще хоть чуточку людьми. Нет, раса их не изменилась, но вот души… Из-за соседства с Анкелом, пройдя Таэцкую долину, да и просто за столько лет они словно выцвели. Остались профессионалы и дельцы, не более, но и не менее. Магу доставляло удовольствие видеть, как люди рядом с ним превращаются в таких же послушных и совершенных тварей, как те, что он искусственно создавал. Было в этом что-то… Казалось, он позаимствовал часть способностей у богов. Но это не было тщеславие. Просто так было удобней. И приятней.
   Шпионаж тогда не удался. Местность они вызнали, но не более. И не знали, что за страшных существ Анкел приготовил для несравненных Кошечек. И когда все переговоры зашли в тупик и стало ясно, что получить желаемое можно лишь силой, она и напала.
   Битва произошла в небольшой долине недалеко от его замка. Только здесь достаточно большая армия могла спокойно пройти к сердцу владений Анкела. Остальные стороны защищали болота, леса, вода и горы. Тут же практически любой численности войска имели возможность развернуться. Этакие врата, самое уязвимое место. На первый взгляд.
   В тот день его армия стояла у самого входа в долину. Впереди люди, рыцари подвластных ему земель, некоторое количество наемников. Позади были те, кто лишь внешне походил на представителей человеческой расы. Анкел знал, что свой основной удар Кошки нанесут отнюдь не в лоб. Да, будет нападение на его передовые отряды, но лишь чтобы отвлечь. Они исходили из того, что он не знает о способностях элитных клановых войск. Не все Кошки умели превращаться в то животное, чье имя носили. Слишком оно маленькое, однако часть перекидывалась в крупных – почти с козу – кошек. Вот в таком виде элитные боевые группы его противников и пробирались по горам, окружающим заветную долину. Он знал, что как ни труден их путь, слишком многие из них доберутся. И нападут с флангов. И на это был основной расчет.
   Передовые войска получили приказ при возможности – когда это не будет казаться странным – создать иллюзию, будто бы их оттеснили к краям, запуская противников в центр. Дело в том, что существа, стоящие там – ранияры, – были еще неизвестны в этом мире. Он вывел этих монстров специально против оборотней и теперь жаждал испытать в деле. Кошки же сами лезли на рожон.
   Все произошло так, как и задумывалось. Сначала было потрясающее по силе нападение на передовые войска. Коты – хорошие воины. Как и все перевертыши. Сильные, ловкие, умелые, хитрые. И удар был хорош. Не всякая армия бы его выдержала. А даже если бы так случилось, то второй шаг – нападения на фланги – добил бы ее. Лучшие войска клана врубились в почти незащищенные боковые отряды. Те быстро расступились, и Кошки оказались перед лицом нового противника. У ранияров были черные, почти без белков бездонные глаза и невероятные способности – от их присутствия самые умелые воины превращались в тряпки, теряли представление о том, где они и что надо делать. Чары – иначе это не назвать. Просто до сего момента считалось, что наложить подобное колдовство на закрытых своей защитной магией, да и вообще слабо поддающихся ментальному чародейству оборотней почти невозможно. К тому же так массово. Это не было по сути заклинание. Таковыми являлись способности этих новоявленных существ. Анкел долго бился над ними. И как показала эта война, ему все удалось.
   Стоит ли говорить, что из той долины выбралось ничтожно мало Кошек? Практически вся армия, включая самые элитные группы, была уничтожена. К чести клана надо сказать, что и отряд ранияров Анкела был изрядно прорежен, практически уничтожен. Но соотношение потерь было несравнимо.
   В той битве на стороне Кошек участвовали и другие расы. Вот они-то по большей части и сумели унести ноги. Среди них оказался даже небольшой эльфийский отряд, непонятно каким образом вовлеченный в эту авантюру. Анкелу это было очень на руку. Дело в том, что само присутствие представителей этой расы слегка сбивало его магию. Об этом никто не знал, и чародей позаботился, чтобы так и осталось. Присутствие этого несчастного отряда он потом использовал для грандиозного скандала, благодаря которому вусмерть разругался со всеми Светлыми Лесами, запретив эльфам вообще появляться на его территории. Он знал, что несколько групп все же шастают по его владениям и недалеко от них, но кроули существенно проредили их.
   А в той битве… в той битве у Кошек был только один шанс, а у Анкела одно очень важное дело. Он отлично понимал, что пока у клана есть Глава, они не уйдут с нужных ему земель. А пойти на них войной он не мог. Его существа, его ранияры были привязаны к определенному месту, к источникам магии. А Главную Кошку можно убивать до бесконечности, но даже если истратить все ее девять жизней, то это ни к чему не привет – просто появится другая. Пленить тоже не вариант. Рано или поздно ее или освободят, или она сама сбежит. Да и иметь под боком такое могущественное существо, пусть даже связанное и с блокированной магией, он опасался. Слишком уж хорошо он знал историю, а в ней было много случаев, когда именно такое решение становилось для самонадеянных владык роковой ошибкой.
   Поразмышляв какое-то время, он придумал план.
   Маг понимал, что чародей уровня Главы клана почувствует, что в каждом из ранияров заключена частичка его магии, а значит, и поймет: уничтожить его войско и спасти свое Кошки смогут только одним способом – убив самого Анкела. А Катерина из тех, кто добивается своего. Колдун изучил своего противника, все ее жизни, даже до того момента, как она стала Главой. Знал, какая она искусная убийца, какой хороший маг, как упорна и ловка. И она придет за ним, где бы он ни находился. Тогда он решил, что это и будет его приманкой. Он сам ею будет.
   Когда его ранияры выкашивали кошачье войско, Анкел стоял в стороне от битвы и ждал. Рядом с ним находились его люди, у них был приказ защищать его от всех, кто покусится, кроме нее. Ему нужно было, чтобы она оказалась как можно ближе. Не дальше трех шагов. Потому что он стоял в центре невидимого заклинания. Его круг раскинулся на несколько саженей во все стороны от него и был испещрен магическими символами.
   Она появилась, потому что не могла не прийти. Там – в нескольких шагах от них – гибло ее войско, ее лучшие бойцы и маги, и спасти их могла только она. Кошки угодили в ловушку. И сейчас, застыв на краю поляны, к которой прорвалась, раздирая всех, кто попадался на пути – никто не мог остановить Главу Кошек, – она смотрела на отрешенно глядящего в небеса чародея и чувствовала, что, похоже, тоже попалась. Она еще могла убежать, уведя за собой хотя бы часть своих войск – зов Главы перебивал любой дурман, но сколько их останется погибать? Было в этом решении и чуточку гордости, и тщеславие – убежденность в том, что она не может проиграть, и вера в свои силы, которые ни разу ее не подводили прежде, в свою быстроту и неуязвимость. Много было всего, но и плохие предчувствия тоже. И все-таки она рискнула, привычно положившись на собственную виртуозность и удачу.
   Но риск не оправдался. Она кинулась вперед, желая с одного удара перебить шейные позвонки врага, она знала, что перед магией он устоит в отличие от простой физической силы. И в следующий же миг поняла, что просчиталась. Ее сила рванулась из нее, будто кто-то невидимыми щипцами выдирал ее из тела, а мир вокруг завертелся в каком-то неведомом круговороте.
   В тот миг она умерла.
   Не в первый раз, однако. Но раньше жизнь возвращалась к Кошке, оставляя ей ее тело – восстановленное или заново созданное всесильной магией, но сейчас все было иначе. Потому что в другом мире другие законы.
   Единственное, что во всем этом раздражало Анкела, – это то, что честно добытая сила не могла принадлежать ему. Даже задерживаться в его руках не собиралась. Что ж, и такое бывает.
   И это стало залогом того, что Кошка вернется и они сразятся вновь. Так и случилось. И сейчас предстояло решить, какие ловушки предложить ей в этот раз. Она уже знает его ранияров. И нападет, когда они еще будут в спячке, другие его существа слабы, а дороги станут проходимыми для войска в краткий миг между зимой и весной.
   Просто выставить против нее всех бойцов? Коты – слишком опасные противники, чтобы рисковать, играя честно. К тому же они-то точно не будут так поступать. Должен быть какой-то иной – беспроигрышный – способ. И если он еще немного подумает, он его найдет.
   Анкел был уверен, что слухи, будто бы Кошка не вернула себе всю силу, лживы. Как только Катерина появилась в этом мире, ее магия должна была притянуться к ней. Иначе и быть не могло. Значит, это дезинформация. Но для чего?
   Чародей сидел в своем кресле, смотрел на игру солнечных лучей и размышлял. Он мог проводить так часы, пока единственно верное решение не находилось.
   Интересно, а пройдет ли с Кошкой прежний трюк с выбросом ее в другой мир?

   Особых подробностей Ива, конечно, не знала, но о бойне в долине и о странных существах, которых создал маг Анкел, Владигор ей рассказал. Тогда юная чародейка пришла в ужас, только представив себе, что там творилось, как один за другим погибали те, кто привык сражаться, будучи не в состоянии противостоять неведомой силе, что превратила их буквально в ягнят на заклании. Тогда она с трудом сумела спросить, как же после такого истребления клан все еще существует. Ее учитель разве что не усмехнулся и ответил: «Кошки быстро плодятся». Оказалось, что Катерина тогда повела в бой не всех Котов, даже не большинство армии. После ее исчезновения и столь сокрушительного поражения клан многое потерял – в политическом весе, экономике, но не погиб и даже не оказался на грани краха. Без своей Главы им было невыносимо, но это не значило, что все не ладилось. Нет, большинство из них жили, как и прежде. Даже еще хитрее и искуснее стали – надо же было как-то компенсировать потери.
   – И теперь они хотят взять реванш? – осторожно поинтересовалась тогда Ива.
   – Скорее всего, – равнодушно бросил Владигор.
   – А разве это не глупо? Ведь так велика вероятность повторения произошедшего.
   – В чем-то да. Но во-первых, Кошки умеют учитывать прошлые промахи. А во-вторых, им надо реабилитироваться в своих и чужих глазах. От этого слишком многое зависит. А добиться этого можно только одним путем – победить Анкела. Это сделать невозможно. А с чего это ты Кошками заинтересовалась?
   – Да я слышала, что их Главу в другой мир закинули, – соврала травница. – Вот мне и стало интересно. Возможно ли такое в принципе? И… Владигор, это же другой мир! Не мир Хаоса или смерти, а просто другой! Это же… это же… Даже слов нет!
   – Думаю, возможно. Анкелу же удалось. Хотя я и не представляю как. Но мне до Анкела еще расти и расти, и не факт, что дорасту. А про другие миры… я слышал, что есть порталы, которые туда ведут. Знаешь, бывают места, где без видимой причины – там нет ни болот, ни разбойников, ни чего-то подобного – пропадают люди. Виной тому в некоторых случаях могут быть порталы в иные миры.
   – А что там? – Ива уже и сама заинтересовалась, хотя первоначально задавала вопросы для отвода глаз.
   – Да то же, что у нас. Только другое. Люди живут, эльфы, какие-нибудь свои тролли и гоблины. Я так думаю. Может, законы магии иные. Государства и земли. Может, у них на небе две луны или деревья синие. Не знаю, Ива, все возможно. Но думаю, что различия не велики. Как если бы ты на другой материк поехала, только еще сильнее… Или необычнее. Как-то так…

   Вот и сейчас Ива вспоминала все это, пытаясь как-то совместить знания, полученные из книг, рассказов учителя и воспоминаний Катерины. Картинка в принципе складывалась, только все равно ей было непонятно, зачем такой могущественной волшебнице, как Глава Кошек, понадобилась недоученная чародейка-знахарка. Этот вопрос давно уже был главенствующим в мыслях юной травницы. А еще ее не оставляло чувство, будто ей суждено пройти прежний путь… словно вернуться в прошлое. Скоро ей придется столкнуться с Катериной, да и земли, по которым предстоит проехать, уже когда-то ложились под копыта Лоренцо. И кто там знает, может, еще какие знакомые встретятся. Например, один симпатичный Темный эльф, капитан контрабандистского судна. Приплывет ли он на зов Кошки? Или его она не стала звать? И снова и снова – как ей, Иве из Восточных Лесов, реагировать, если судьба и случай столкнут их еще раз? Слишком многое изменилось… Как ни банально, но изменилась и она сама. Хочется ли ей вновь видеть его? И пожалуй, этот вопрос был для молодой волшебницы сложнее, чем первый.
Чтение онлайн



1 2 3 4 5 6 7 8 9 10 11 12 [13] 14 15 16 17 18 19 20 21 22 23 24 25 26 27 28 29

Навигация по сайту
Реклама


Читательские рекомендации

Информация