А Б В Г Д Е Ж З И К Л М Н О П Р С Т У Ф Х Ц Ч Ш Щ Э Ю Я
0-9 A B C D I F G H IJ K L M N O P Q R S TU V WX Y Z #


Чтение книги "Обычная злая сказка" (страница 24)

   Глава 16
   КОШМАРЫ НАЯВУ

   Литари заслонился рукой от света Эссара, бьющего прямо в глаза, и с едва сдерживаемым раздражением посмотрел на медленно ползущее мимо него войско. Люди совершенно не соблюдали элементарной дисциплины, и только молчаливое присутствие жриц не давало им окончательно распоясаться. К тому же среди простых солдат зрело недовольство тем, что они старательно обходили все более или менее крупные поселения, в которых их могли задержать боем сторонники короля. Принц не хотел ввязываться в бессмысленную битву и терять и так немногочисленных последователей, но простолюдины воспринимали это как трусость и вели себя соответственно. Особенно в первый день.
   Зато после первой же ночевки недосчитались десятка бойцов, и остальные не разбежались только из-за слепой веры в жриц. Юноша вздохнул, вспомнив, как сам испугался до дрожи в коленях, услышав где-то над головой душераздирающий визг и последовавшие за ним крики поедаемого заживо человека. Проклятый черный маг не стал тратить время на сбор верных слуг, а просто натравил на их войско несколько темных тварей, которые каждую ночь после того, как армия покинула город, принадлежащий кьеру Толледу, атаковали людей, и небезуспешно. Если бы не жрицы, взявшие за правило после наступления темноты патрулировать лагерь и ближайшие подступы к нему, то от войска Литари давно бы ничего не осталось. Мечи богини по большей части успевали перехватить и уничтожить этих отвратительных монстров до того, как они добирались до солдат, но еженощные побудки, естественно, не способствовали хорошему настроению и самочувствию людей, а постоянный риск оказаться обедом для магического чудовища весьма пагубно влиял на боевой дух.
   Принц мрачно покосился на невозмутимых жриц, постоянно державшихся по обеим сторонам от его тьшера, и сердито фыркнул про себя. Эти три дня стали самыми неприятными в его жизни. Даже когда он год провел в шкуре медведя и во время пребывания в Северном лесу – было легче. Там он, по крайней мере, отвечал только за себя, а сейчас вынужден был думать за десятки, если не сотни людей, прекрасно понимая, что любая его ошибка или ошибка его подчиненных немедленно будут замечены и не добавят ему популярности, а самое главное – доверия солдат. Все, как всегда, оказалось гораздо сложнее, чем Литари себе представлял, и теперь только одно его радовало: утром к нему прибыли послы из Глосаша, небольшого городка, который находился у них на пути и который просто невозможно было объехать.
   Еще вчера он ломал себе голову, как ему удастся провести свое первое сражение – пусть и при активной помощи жриц, – и вот теперь выяснилось, что это испытание откладывается на неопределенный срок. Посланники городского старшины, прибывшие едва ли не на рассвете, первым делом заявили его высочеству, что город не окажет сопротивления, если принц даст слово не трогать местных жителей и их имущество. Литари, прекрасно осведомленный о том, что они и так уже отстают от разработанного ранее плана продвижения войска до столицы и городок расположен так, что с одной стороны обойти его мешают глубокие овраги с очень ненадежными склонами, а с другой – довольно опасное болото, немедленно согласился на это условие.
   Юноша усмехнулся: наверное, он никогда не поймет, что движет простыми людьми. Его попытки сохранить им жизнь, избежав бессмысленных сражений, они восприняли как трусость. А то, что их войско готовы пропустить через город без сопротивления, как признак того, что их все боятся, и на данный момент пребывают в полном восторге. Даже рассказывают друг другу, какие они грозные: первая настоящая армия за много веков! И при этом совершенно игнорируют полное отсутствие возможности у маленького городка с единственной мощеной улицей, которая по совместительству является торговым трактом, оказать сколько-нибудь серьезное сопротивление пусть и плохо обученному бою в едином строю, но все-таки войску. Хотя… Принц грустно вздохнул: какая разница, что именно поднимает боевой дух его солдат, главное – поднимает. Литари тронул тьшера каблуками и в сопровождении своих телохранителей направился в голову колонны. Предстояло без всяких эксцессов провести армию через мирный городок – и при этом сохранить над ней командование… Первое, что он ощутил, – запах: незнакомый, но почему-то пугающий до дрожи в коленях. Запах странно густой, металлический – и в то же время гнилостный. Юноша попытался дышать ртом й едва не расстался со своим обедом: казалось, попадая на язык, этот запах растекается по глотке липкой пленкой, мешающей нормально вздохнуть. Принц встревоженно обернулся к жрицам, опасаясь, что черный маг атакует противника днем, решив изменить своим правилам, и остановился, расширившимися глазами глядя на внезапно замерших в ледяной неподвижности телохранительниц. «Они знают, что это, – пронеслось у него в голове, – знают, но не ожидали столкнуться с этим здесь».
   – Что происходит?
   Литари попытался спросить спокойно, не выдавая своего страха перед неизвестностью. Ему не хотелось выглядеть в глазах других паникером и трусом, тем более что находившиеся поблизости солдаты внимательно прислушивались к их разговору.
   – Прикажите вашим людям поторопиться, ваше высочество: нужно пройти город как можно быстрее и плотным строем. Мечи богини пойдут спереди и по краям. – Тенира не глянула на вздрогнувших при ее словах солдат, по-прежнему не отрывая взгляда от видневшейся впереди стены Глосаша. – И пусть все закроют лица платками: запах будет усиливаться…
   Юноша вздрогнул от неожиданности, когда из толпы, в которую медленно, но верно превращалось войско, раздался резкий от звучавших в нем злобы и страха выкрик:
   – Нас опять пытается убить черный маг?!
   Он хотел рассмотреть кричавшего, при этом отчаянно стараясь придумать, как успокоить людей, готовых окончательно запаниковать оттого, что атаки стали происходить и днем, когда они привыкли считать себя в относительной безопасности, но не успел. За него ответила подъехавшая к месту событий Тора:
   – Тех, кого он собирался убить, уже нет в живых. – Лишенный каких-либо эмоций голос древней жрицы подействовал на солдат как ведро холодной воды. – Нам предстоит пройти по месту их смерти.
   Литари почувствовал, как у него зашевелились волосы. Он не мог понять до конца, что имела в виду меч богини, но на подсознательном уровне чувствовал: им всем предстоит увидеть что-то страшное. Что-то настолько неприятное, что даже воспоминания об этом заставляют Тениру и Синалу прятать все эмоции, чтобы не выдать своего отвращения и боли. Ощущение надвигающегося кошмара, от которого не удастся убежать, и единственное, что остается, – это покорно идти ему навстречу, – стало нестерпимым. Из раздумий его вырвал голос Торы, протягивающей ему плотный платок:
   – Закройте им рот и нос, ваше высочество. – Принц молча взял предложенную ткань и прижал к лицу. Стало немного легче. Запах, сводивший его с ума, практически исчез, перебитый странными ароматами – не очень приятными, но по крайней мере не вызывающими тошноты. – Постарайтесь не показывать своего ужаса перед тем, что увидите.
   Шепот жрицы заставил юношу потрясенно замереть. Он никак не ожидал такого совета от этой суровой и, казалось, совершенно лишенной каких-либо чувств женщины. Литари молча кивнул, показывая, что услышал ее слова и принял их к сведению, а затем громко скомандовал, стараясь, чтобы в его голосе звучала уверенность, которой он как раз и не испытывал:
   – Начинаем движение. Всем держаться вместе и приготовиться к отражению нападения.
   И первый двинулся к виднеющимся впереди стенам Глосаша, с ужасом гадая, что же он там увидит.
   Реальность превзошла все его ожидания. Юноша с трудом сдерживался, чтобы не закричать и не броситься бежать куда глаза глядят. Его солдаты, внезапно вспомнив об уроках дисциплины, шли плотным строем, стараясь не смотреть по сторонам и сжимая оружие побелевшими от напряжения пальцами. Многих тошнило, но даже это не могло заставить их остановиться. Ужас толкал их вперед, заставляя чуть ли не бежать по заваленному трупами городу.
   Литари вздрогнул, услышав пронзительный крик очередного бедолаги, забившегося в истерике, и непроизвольно пришпорил своего тьшера, благодаря богинь за то, что эти звери не отличались впечатлительностью и, оказавшись в месте чудовищной бойни, только нервно дергали ушами, яростно всхрапывая каждый раз, как их копыта скользили в крови, заливающей дорогу. Если бы вдобавок ко всему еще взбесились верховые животные, то катастрофа стала бы неизбежной. А так – оставалась надежда, что они все-таки смогут пройти насквозь мертвое селение и остаться в своем уме.
   Принц стиснул кулаки, не позволяя собственной панике захлестнуть себя с головой. То, что он видел вокруг себя, еще совсем недавно не могло ему привидеться и в страшном сне. Оказалось, что одно дело – читать о зверствах, творимых черными магами в древние времена, а другое – видеть все своими глазами… Глосаш за несколько лоттов превратили в мертвый город. И сделали это явно не люди. Литари плотнее прижал ткань к лицу и глубоко вздохнул, стараясь сдержать тошноту. Нужно было двигаться вперед, вести за собой людей, начавших окончательно терять рассудок от открывшихся им за городской стеной картин, но сил не было. Казалось просто невозможным ехать мимо домов с заляпанными кровью стенами, зияющих пустыми оконными и дверными проемами. Мимо разбросанных поломанных вещей. И сотен трупов. Кто бы ни побывал в Глосаше, он умел убивать так, чтобы напугать живых до смерти. Тела лежали повсюду: мужские, женские, детские… и ни одного целого. Все они были разодраны на части, изуродованы до неузнаваемости и разбросаны по улицам с жестокой небрежностью избалованного ребенка, ради каприза ломающего и раскидывающего свои игрушки.
   И над всем этим кошмаром стоял густой металлический запах крови. Литари почувствовал, как в голове у него плывет и он начинает клониться в седле, но в следующее мгновение тонкие пальцы Синалы незаметно коснулись его руки, и беспамятство отступило.
   – Вы не можете себе позволить упасть в обморок, ваше высочество. – Ее встревоженный шепот заставил его собраться и взять себя в руки. – Если вы покажете свою слабость, люди запаникуют, а здесь все еще могут находиться те, кто убил жителей города.
   – Я понял. – Принц глубоко вздохнул и огляделся по сторонам: солдаты, даже опытные стражи, были бледны до зелени и настолько потрясены, что не могли скрыть своего ужаса от увиденного. Кьеры выглядели не намного лучше, и только жрицы казались совершенно спокойными. – Я буду держать себя в руках.
   Про себя он благодарил священных близнецов за то, что Глосаш был очень маленьким городом, и для того, чтобы пройти его из конца в конец, требовалось не так много времени. Юноша был почти счастлив, когда стена, опоясывающая селение, вновь показалась перед ним. Осталось только преодолеть несколько десятков шагов – и он вырвется отсюда и сможет свободно вдохнуть нормальный, не пропитанный ароматами крови и смерти воздух. Литари тряхнул поводьями, заставляя тьшера двигаться быстрее, и торопливо опустил голову, заметив краем глаза очередную жуткую картину и совершенно не желая рассматривать подробности. Того, что он уже увидел, ему хватит, чтобы всю оставшуюся жизнь наслаждаться ночными кошмарами.
   Наконец стены поселения остались позади, и принц заставил себя остановить тьшера на невысоком холме возле дороги, словно специально предназначенном богинями для того, чтобы с удобством любоваться на проезжающие по тракту обозы. Единственным недостатком этого наблюдательного пункта была его чрезмерная близость к Глосашу, но с этим при сложившихся обстоятельствах можно было смириться. Юноша молча следил за тем, как его войско торопливо минует беспомощно распахнутые ворота городка и постепенно сбивается в толпу у подножия холма. Кьеры и маги спешили занять свое место за его спиной, но и от них буквально сквозило страхом, растерянностью и желанием оказаться как можно дальше от этого места. А простые солдаты… они сходили с ума от увиденного и были не способны спокойно думать. Голые эмоции и толпа – это всегда опасно. А уж когда люди видят перед собой жестокую смерть и не в состоянии найти виновного в том, что испытывают страх, то сами превращаются в зверей. И попытка заставить их в таких условиях выполнять свои обязанности вполне может закончиться плачевно для того, кто попробует это сделать.
   Литари напрягся, чувствуя: от его поведения зависит, что произойдет дальше. И если он ошибется, то их поход завершится, так толком и не начавшись. Только жрицы сохраняли в этой кошмарной ситуации хладнокровие. Но казалось, люди от этого злятся еще больше: увиденное в Глосаше разбудило в них самые низменные инстинкты, и теперь принцу предстояло каким-то образом привести их в чувство, вот только как? Из толпы уже слышались выкрики, сводящиеся к двум нехитрым идеям: во-первых, во всем случившемся виноваты кьеры и принц, из-за которых черный маг начал нападать на мирных жителей. Юноша отметил краем сознания, что активнее всех это утверждают послы городского старшины, оставшиеся после переговоров вместе с войском и благодаря этому уцелевшие. И, во-вторых, сражаться с таким противником не под силу смертным, и поэтому лучше всего как можно скорее покинуть это место и понадежнее спрятаться. Литари почувствовал подступающую к горлу панику: еще немного – и вся его армия просто разбежится. Ничто не остановит людей, потерявших голову от страха…
   Что же делать? Принц с трудом удерживал на лице маску аристократического равнодушия и уверенности в себе. В голове почему-то крутились обрывки лекций его учителя философии и четкое понимание того, что никто в сложившейся ситуации не сможет ему подсказать, что делать. Кьеры сами деморализованы тем, что увидели, а жрицы на виду, и если одна из них начнет ему советовать, его авторитет в войске окажется примерно таким же, как и у последнего новобранца, впервые взявшего в руки меч три дня назад. Этого нельзя допустить! Но в то же время – как Литари остановить обезумевших от страха людей? Обвинения и истерические выкрики уже начали сменяться угрозами… нужно что-то делать… как-то перебороть тот ужас, что поселился у них в душе. И немедленно!!! Принц вдруг почувствовал, как слабость и головокружение отступили, оставив после себя кристальную ясность, а безумный рев в ушах сменился размеренным голосом профессора Лотрана, бормотавшим где-то в глубине сознания. Юноша едва подавил в себе желание оглянуться по сторонам: ему показалось, что все окружающие его люди тоже должны это слышать.
   «Самый простой способ перебороть страх – это столкнуть его с другим, еще более сильным страхом, и показать человеку неизбежность наступления того события или появления того человека, которых он боится…» Вот оно! Решение было принято, и Литари быстро, чтобы не передумать, начал действовать. Он резко вскинул руку, призывая к тишине, и когда люди, растерявшиеся от такого поворота событий, замолчали, глухо произнес:
   – Мы все в ужасе от того, что увидели в Глосаше. Я понимаю ваш страх и нежелание связываться с таким врагом. Это нормально. Но я прошу вас подумать вот о чем: черный маг осмелился сделать такое с мирными жителями только за то, что они отказались бессмысленно умереть в заведомо проигранной битве, которая бы подтвердила их верность этому чудовищу. Вы все прекрасно понимаете, что городок не смог бы нас даже надолго задержать, не говоря уж о том, чтобы остановить, и придворный маг тоже это знал. И все равно потребовал от людей, большинство из которых никогда не держали в руках оружия, сражаться за его интересы, и убил их всех, когда они отказались. – Из толпы снова послышались крики, полные страха и ненависти, но принц заставил себя проигнорировать их: – Он сделал это, несмотря на то, что сейчас существует угроза его власти. Даже то, что на него идут армия и жрицы, которые всегда были самыми страшными врагами черных магов, его не остановило. А теперь представьте, что будет с вами и вашими семьями, когда вы окажетесь в полной власти этого чудовища. Если сейчас вы отступите и спрячетесь, мечи богини тоже уйдут. Они защищают только последователей священных близнецов, а не тех, кто готов склонить голову перед темными богами. – Юноша не знал, так ли это на самом деле, но надеялся, что жрицам хватит ума не вмешиваться и не исправлять его, если он ошибся. – Подумайте, что станет со всеми вами, когда не будет никого, кто мог бы защитить вас от черного мага. Когда вы окажетесь в полной его власти. Если он сейчас творит такое, то что же будет дальше? Вы хотите, чтобы у ваших детей в жизни был единственный выбор: покорно исполнять любой каприз этого безумного чудовища – или умереть в невероятных муках?
   Литари перевел дыхание и окинул внимательным взглядом толпу собравшихся у подножия холма людей. Волнения не было – лишь какой-то чужой холодный голос в глубине его души отметил, что пока все идет удачно, солдаты задумались о будущем своем и своих детей, и теперь следует перевести их мысли в практическое русло и подкинуть им какое-нибудь дело, чтобы отвлечь от собственных страхов.
   – Подумайте о том, что я вам сказал. – Голос принца смягчился, и в нем появилась тихая скорбь. Юноша отстраненно отметил, что раньше не замечал у себя таких талантов актера, но в данный момент останавливаться, чтобы послушать вопли собственной совести, возмущенной его циничным отношением к чужим страданиям, было нельзя, – и он продолжил: – А пока следует достойно похоронить невинных жертв этой войны. Я полагаю, что маги смогут сжечь этот город дотла, дабы их души могли спокойно уйти в мир иной. Но прежде, чем они это сделают, нужно убедиться в том, что там не осталось никого живого.
   Люди ошеломленно замерли, переглядываясь. Было совершенно ясно: никому из них и в голову не пришло, что в той бойне мог выжить кто-то. И теперь они разрывались между двумя противоположными идеями: с одной стороны, опять войти в мертвый город и начать поиски живых, заходя во все дома и проверяя все трупы, никому не хотелось, а с другой – отказаться и обречь кого-нибудь сгореть заживо вместе с мертвецами было просто жестоко. Литари, только закончив свою речь, понял, что натворил. Теперь нельзя было отступать. Следовало отобрать несколько человек и отправить их назад в селение, а принц просто не представлял, кого нужно выбрать в этой ситуации, и самое главное – как их заставить выполнить его приказ, если солдаты откажутся.
   Внезапно навалилась какая-то вязкая усталость, захотелось убежать и спрятаться и никого, совсем никого не видеть. Он не знал, что следует сказать в такой ситуации, и уже не имел сил задуматься над этим. Юноша чувствовал, что сейчас все-таки сломается и все испортит… Помощь пришла совершенно неожиданно. Тора невозмутимо шагнула вперед – и начала отдавать приказы… при этом почтительно поклонившись принцу. Юноша в ответ кивнул, удивляясь про себя тому, как жрица умудрилась одним поклоном повернуть ситуацию так, словно она действует не по своей воле, а просто выполняет его поручение, поскольку его высочество не желает заниматься работой сойра.[9] Поистине таланты мечей богини неисчерпаемы!
   – Тем, Срогот и Лоош, вы отправитесь в город и проверите, нет ли там живых. С вами пойдет кто-нибудь из послов. – Тора холодно глянула на троих горожан, оставшихся в живых только потому, что были отправлены на переговоры с Литари. – И кто-нибудь из жриц.
   На этот раз принц не понял, куда направлен ее взгляд, до глубины души пораженный тем, что люди не осмелились ни словом, ни жестом возразить мечу богини. Почему-то ему казалось, что если бы это он попытался отправить солдат в город, то столкнулся бы с открытым неповиновением. Хотя, возможно, дело было в том, что стало известно: с ними в разрушенное поселение пойдет жрица. Его размышление прервал знакомый равнодушный голос – его он меньше всего ожидал услышать в этой ситуации.
   – Я пойду. Если там кто-нибудь жив, ему потребуется целительница, а в случае нападения – воин. Я – то и другое. – Снеарала встретила его изумленный взгляд и пояснила, не понижая голоса: – Вы не можете остаться без защиты, ваше высочество, и Синала гораздо опытнее меня, а значит, и предпочтительнее в качестве телохранителя. К тому же если я не пойду, то потребуется отправить двух жриц вместо одной, и тогда войско окажется более уязвимым.
Чтение онлайн



1 2 3 4 5 6 7 8 9 10 11 12 13 14 15 16 17 18 19 20 21 22 23 [24] 25 26 27 28 29 30 31 32 33 34 35 36

Навигация по сайту
Реклама


Читательские рекомендации

Информация