А Б В Г Д Е Ж З И К Л М Н О П Р С Т У Ф Х Ц Ч Ш Щ Э Ю Я
0-9 A B C D I F G H IJ K L M N O P Q R S TU V WX Y Z #


Чтение книги "Ночь пяти стихий" (страница 19)

   АТЛАНТИДА. ГЛАВНОЕ ИСКУССТВО ПОЛИТИКА

   Бунты не утихают, – пробурчал недовольно Император.
   Он возлежал на мраморном ложе в термах, и вокруг него суетились сразу трое лекарей. Один, прицокивая языком, прилаживал к ушам и к спине хозяина золотые тонкие иголки. Второй читал заклинания над зеленым, отвратительно пахнущим отваром. Третий – маг-лекарь, сосредоточенно и угрюмо водил в углу руками по воздуху, приговаривая что-то себе под нос. Он объяснял, что работает со вторым телом Императора, с его отражением – убирая болезнь на нем, он убирает ее и в теле. Трудно судить, кто именно помогал действительно и восстанавливал расшатанное здоровье правителя, но жил тот только благодаря этим троим.
   Император обращал на лекарей внимания не больше, чем на мебель, и не стеснялся в их присутствии обсуждать государственные дела. Вообще он был всю жизнь, а особенно в последние годы, несдержан на язык и совершенно не задумывался, когда бухал какую-то глупость, за которую потом приходилось Объясняться другим. Картанаг был гораздо умнее и скрытнее, но и он не боялся обсуждать самые серьезные государственные проблемы при лекарях хотя бы потому, что они все трое работали на него. Это было очень удобно. Во-первых, он имел три пары ушей, которые были постоянно поблизости от Императора. Во-вторых, при желании в любой момент мог бы устроить встречу правителя Атлантиды с убиенным его братцем.
   – Разве я дал им мало свободы? – обиженно произнес Император.
   – Нет, мой Император. Ты им дал свободы ровно столько, сколько требуется, – угодливо произнес Картанаг, чертыхаясь про себя. Опять начиналось нытье правителя, и опять требовалось льстить его самолюбию, успокаивать, как капризного ребенка, и убеждать в том, что народ боготворит его.
   – Тогда почему они убивают моих чиновников и жгут храмы? – заныл Император. – Почему, я спрашиваю?
   – У плебса свои резоны. Когда человек попадает в толпу, он не принадлежит себе. Толпа – высшее существо. И не всегда мы можем понять ее.
   – Но чего им бунтовать именно сейчас?
   – Слишком часто стало трясти землю. Слишком много развелось прорицателей. Слишком много сторонников старых богов.
   – Маги, чернокнижники – это проклятие Атлантиды! Если она погибнет, так именно от них! О чем говорить, если принц-наследник целыми днями пропадает в замке Первого мага?
   – Именно так, мой господин.
   – Так, так! – воскликнул Император. – А не наберется ли однажды мудрости и не решит ли, что пора уж и на трон?
   – Я не исключаю этого. Видящий маг – это большие неприятности. Нет никого, кто вызывал бы большую ненависть народа.
   – Так не отдать ли нам его плебсу?
   – Как?
   – Нет, мы ничего не будем делать сами. Лишь немного дать послабление, немножко отвести взор, чего-то не заметить. Ну, ты понял…
   – Понял. Лишь небольшое усилие – и от логова Видящего мага не останется ничего. А принц?
   – Мне кажется, в последнее время принц не слишком любит меня.
   – И слишком интересуется смертью своего отца.
   – Вот именно. А плебс… Плох тот правитель, который не готов ублажить свой народ.
   – Да, мой Император. Но… Всему свое время. Нельзя давать плебсу все. Порой стоит и ограничить его чрезмерные аппетиты. Не то его рот разинется слишком широко, так что потом не закроешь.
   – Опять ты прав, Картанаг! – захихикал Император.
   – Сегодня вся энергия плебса направлена на одну цель – на Видящего мага. Плебсу необходим враг. Кого он запишет себе во враги, когда разорвет на части Видящего мага?
   – Тогда повременим, – кивнул Император и вдруг тонким голосом возопил: – Мне больно, нечестивец! – и оттолкнул ногой лекаря, неудачно уколовшего его золотой иголкой в ухо.
   Картанаг улыбнулся. Он был удовлетворен. Ему понравилось, как прошел разговор с Императором. Теперь он знал, что в любой момент может устранить и Видящего мага, и принца. Вот только момент еще не настал. Главное искусство политика – искусство использования момента.

   АТЛАНТИДА. СТРАНА КРАСНЫХ ГОР

   Раомон сумел доказать, что взяли его в экспедицию не зря. На Седом перевале, когда отряд из двадцати человек переваливал через скалистый гребень и подошвы скользили по снегу, который здесь лежит круглый год. Видящий маг поскользнулся, и его неумолимо повлекло в пропасть. Раомон по-обезьяньи ловко уцепился ногой за выступ, стремительно ринулся следом и ухватил Хакмаса за запястье. Так они и провисели самые страшные мгновения, зная, что в любой момент могут рухнуть вниз, пока солдаты не схватили Раомона и не вытащили и его, и держащегося за него Видящего мага. Второй раз Раомон защитил принца от касмасского дротика, изготовленного из кремния и обвязанной лианами деревяшки. Это первое столкновение с касмассцами произошло сразу за перевалом. Оно ознаменовало вступление отряда на территории самого дикого, непримиримого и яростного племени из живущих в пределах Империи.
   Места эти издавна пользовались дурной славой. Для нее были все основания. Помимо аборигенов, тут было все – пышущие жаром вулканы, заросли гигантских, будто подстегиваемых невиданной силой трав и кустарников – в других местах те же растения не вырастали и вполовину.
   Путь отряда лежал к «блюду огня» – подножию Пылающих холмов – трех вулканов на юго-западной оконечности полуострова. Когда-то там был город, жители которого поклонялись темным богам и по легендам однажды вызвали их на свою погибель. Город перестал существовать. Он был залит лавой, из которой и сегодня торчали осколки камней, развалины, статуи. После этого никто кроме дикарейкасмассцев тут не жил. Касмассцы не дорожили ни своей, ни чужой жизнью, поклонялись Хрустальному змею, большим деревьям и старым духам из долины гейзеров и чувствовали себя здесь прекрасно. Возможно, Империя и призвала бы их к порядку, немножко оцивилизовала бы, дала самое необходимое, а потом обложила бы данью, но в этих безрадостных краях делать имперским чиновникам и солдатам было нечего. Так что касмассцы жили как хотели, занимались охотой, время от времени спускались с набегами с гор и уводили женщин и детей мирных атлантов, принципиально пренебрегая скотом, запасами зерна, железными орудиями труда и оружием.
   С касмассцами считалось невозможным договориться. Но нет ничего невозможного, что однажды не стало бы возможным. К «блюду огня» вел отряд проводник из этого неспокойного народа. Правда, он одиннадцать лет провел в цивилизованных районах, занимаясь пиратством, а потом профессиональной игрой в кости. В одной из таверн его нашел Видящий миг и пригласил с собой. Аргон, так звали проводника, старался ничем не выдать своих чувств, но было заметно, что он рад предложению. Он даже забыл поинтересоваться о цене за свои услуги, а когда узнал о ней, его энтузиазм не могло сдержать ничто.
   Аргон был веселым, шебутным малым. Но о своей жизни в долине Красных Гор говорить наотрез отказывался. Однако постепенно отчуждение проходило, и он начал рассказывать такое, отчего у всех волосы вставали дыбом.
   Принц шел, держась за шею вьючного осла, камни вырывались из-под ног и скатывались в ущелье, рождая небольшие камнепады. Касмассец – небольшого роста, желтокожий, юркий, семенил рядом.
   – Аргон, ты не думал, что можешь встретить здесь своих родственников? – спросил принц.
   – Нет. Еще год назад ветра принесли мне весть, что они пали от руки рода северных алепей шку-у.
   – Все пали?
   – Да. Там были мои братья, сестры, мои дядья и тетки. Все они мертвы.
   – Сочувствую тебе. Аргон.
   – Да, – Аргон неожиданно захохотал. – Все они мертвы, и теперь демоны рвут на куски их поганые душонки! Более мерзких людей я не видел.
   – Как?
   – Они хотели убить меня. Они принесли меня в жертву Хрустальному змею. Я не хотел, но они отдали меня, чтобы змей даровал им победу над волосатыми тхукау. А я выжил. А они мертвы, ха-ха…
   Принц покосился на проводника. Кто поймет загадочную неистовую душу касмассцев?
   Солнце почти закатилось за горизонт, когда перед путниками открылась ровная каменистая площадка, будто специально созданная для привала.
   – Привал, – скомандовал принц.
   – Я бы не стал здесь делать привал, – сказал проводник.
   – Почему?
   – Потому что, – проводник поднялся на камни, подобрал булыжник побольше и бросил его в центр площадки.
   Земля начала ходить ходуном. Заструился песок, камни, и вскоре в центре площадки кипела земля, закручиваясь все быстрее в воронку.
   – Внизу – пустоты. Здесь опасно. Это место неустойчиво. Здесь множество ловушек. Мы всегда обходили его стороной.
   – Обойдем и мы.
   Еще три часа отряд двигался в поисках подходящего места для ночлега. По обе стороны лощины вздымались каменистые горы.
   – Осторожно, – сказал Аргон. – У скал есть глаза. У гор есть уши. У гор есть когти.
   – Уши, глаза и когти – твои соплеменники?
   – Да. Им нужны жертвы для Хрустального змея. Им нужны рабы. Им нужно утолить злобу.
   Действительно, было весьма вероятно, что лагерь подвергнется нападению ночью. Поэтому принц выставил усиленный караул и приказал разбудить через три часа, чтобы проверить посты.
   Ночь прошла нормально. Но перед рассветом пущенный сильной рукой булыжник попал солдату в руку. Принц, заметив движение среди камней, навскидку выпустил две стрелы из арбалета. И предрассветную тишь прорезал дикий вопль, в котором было немного человеческого.
   Когда солнце встало, принц в сопровождении солдат прошел к камням. Там чернели пятна запекшейся крови, валялся дротик. Скорее всего раненого унесли его товарищи.
   – Будет пища Хрустальному змею, – произнес обрадованно проводник.
   – Почему? – поинтересовался Видящий маг.
   – Промахнувшийся во врага касмассец, да еще раненный им, не имеет права жить в роду. А род никого не отпускает. Значит, промахнувшийся во врага не имеет права жить.
   – Сурово.
   – Счастье – в силе и в удаче. Нет удачи – нет силы. Не можешь жить.
   – Справедливо, – покачал головой принц. Отряд продвигался все дальше и дальше в Страну Красных Гор. Он шел мимо долины гейзеров, через разросшиеся травы, мимо разлапистых чащ, которые на самом деле представляли собой одно дерево с десятками стволов. Из зарослей смотрели желтые глаза камышовых собак, в траве шуршали стальные ядовитые трехметровые змеи. Здесь от всего исходил терпкий запах опасности. Принц невольно начинал проникаться уважением к касмассцам, живущим и выживающим здесь.
   Вечером темное небо озарили всполохи. Земля тряслась, и доносился отдаленный рокот как раз в той стороне, куда направлялся отряд.
   – Что это? – воскликнул принц.
   – Пылающий холм гремит, – сказал проводник. – Он часто гремит. Гора плюется огнем. Огонь убивает людей. Гора плюется камнями. Жутко.
   К ночи стало понятно, что опять встает проблема ночлега.
   – Вон, мне нравится, – сказал принц, показывая на ровный кусок, проросший низкой жесткой травой и заваленный валунами. Валуны были большие, исчерченные какими-то знаками.
   – Опасное место, – отметил проводник.
   – Почему? Подходов нет. Опять твои пустоты под землей? – пожал плечами принц.
   – Нет пустот. Духи. Касмассцы боятся. Все боятся. Сильные духи. Очень сильные.
   – Ты боишься? – усмехнулся принц.
   – Боюсь. Не за себя – я сильный, я поборол духов и остался жив. Боюсь за вас.
   – Не бойся.
   Ночь принц провел беспокойно. Он знал, что враги сюда не сунутся, но вместе с тем явственно ощущал чье-то злое присутствие. Когда он засыпал, призрачные пальцы сдавливали шею, шарили по груди. Будто когти проникали все глубже. Судя по тому, что солдаты тоже кричали во сне, кошмары мучили не одного принца. Один только Видящий маг спал чутко, но спокойно.
   Проснулся принц с тяжелой головой. Он совершенно не выспался, будто ночью не отдыхал, а таскал тяжелые каменные глыбы. Когда покидали проклятое место, принц еще долго ощущал затылком буравящий, полный ненависти взор невидимых глаз.
   – Дурное место, – сказал принц.
   – Есть места, где грань между мирами тоньше, – сказал Видящий маг. – Порой пелена, отделяющая миры, просто рвется.
   – Я ощущал присутствие.
   – Оно было. Но они не причинили нам зла.
   – Почему?
   – Тот, у кого «Бриллиант Таримана», может не бояться дурного взгляда из иных миров…
   Аргон будто наполнялся силами по мере того, как отряд изматывался от тяжелых переходов. Принц не слишком доверял ему. Но выбора все равно не было.
   – Он не приведет нас прямиком в царство мертвых? – спросил принц у Видящего мага.
   – Я верю ему. Кроме того, судя по моей карте, он ведет нас верно. Прямиком к цели. Хотя «блюдо огня» в какой-то мере и есть царство мертвых.
   – Аргон для меня загадка.
   – Напрасно. Он чист душой. И искренен в своей ненависти.
   Отряд перевалил еще через один перевал. С верхней его точки открывалось далекое море. У принца не было уверенности, что он когда-нибудь еще услышит плеск его волн. Хотя пока все складывалось более-менее хорошо, но почему-то казалось, что долго так продолжаться не может.
   – «Блюдо огня» – безопасность, – сообщил проводник. – До него осталось немного.
   – Почему безопасность? – осведомился принц.
   – Нет касмассца, согласного пересечь границу обители Хрустального змея. Как можно осквернить его покой своим присутствием?
   – Ты не веришь больше в Хрустального змея? – Еще как верю! Он существует! – уверенно воскликнул Аргон.
   – Тогда ты не пойдешь туда?
   – Еще как пойду!
   – Так как же?
   – Я мечтаю об одном – плюнуть на алтарь Хрустального змея, – Аргон засмеялся, поправил мешок на плече и бодро зашагал вперед.
   К полудню они вышли в расщелину, где возвышалось шесть мегалитов – огромных, неизвестно кем поставленных друг на друга, необработанных камней. Проводник подошел к валуну, окруженному мегалитами, и смачно плюнул на него. На его лице была написана искренняя радость. Он начал реализовывать свои мечты.
   – Это алтарь Хрустального змея, – пояснил он. – Здесь убили мою сестру и отца…
   Он еще раз плюнул на алтарь и начал осыпать бога страшными проклятиями и ругательствами.
   – Далеко еще? – спросил принц, когда Аргон закончил разбираться со своим божественным и безмолвным оппонентом.
   – За той грядой открывается «блюдо огня». Отряд перевалил через гряду и очутился в узкой расщелине. Его там ждали. Касмассцы расположились на склонах. Одетые в шкуры, желтокожие, косматые, они больше походили на волосатых обезьян с островов Крика.
   – Наконец-то, – кивнул проводник. – Алепи шку-у.
   – Чего им надо? – спросил принц.
   – Они пришли за нами! – Проводник выдернул меч, казавшийся слишком тяжелым для него с его хилым сложением, и, без труда размахивая им, издал боевой клич.
   Касмассцы с истошным визгом посыпались со склона. Камни застучали по щитам солдат-атлантов, вставших в боевом строю. Запели луки и арбалеты. Началась битва…
Чтение онлайн



1 2 3 4 5 6 7 8 9 10 11 12 13 14 15 16 17 18 [19] 20 21 22 23 24 25 26 27 28 29 30 31 32 33 34 35 36

Навигация по сайту
Реклама


Читательские рекомендации

Информация