А Б В Г Д Е Ж З И К Л М Н О П Р С Т У Ф Х Ц Ч Ш Щ Э Ю Я
0-9 A B C D I F G H IJ K L M N O P Q R S TU V WX Y Z #


Чтение книги "Победитель забирает все" (страница 8)

   – Двое наемников переглянулись, и один из них неуверенно сказал:
   – Прошу прощения, мэм, но нам велено находиться рядом с этой женщиной.
   Джиллиан Хардкастл быстро взглянула на него и снова опустила глаза.
   – Мой муж хочет видеть Роксану. О вас он ничего не говорил.
   Наемник нахмурился и пробормотал:
   – Я думаю, что нам нужно…
   – Оставайтесь здесь, – приказала Роксана. – Не прикасайтесь к графинам и ничего не разбейте. Ясно?
   – Ясно, – ответил тот. – Мы останемся здесь. – Его соратник поспешно кивнул.
   Последовав за Джиллиан Хардкастл, Роксана вошла в большой холл, в котором эхо шагов гулко отражалось от стен. Она изо всех сил старалась показать, что ей не впервой видеть такое, но быстро поняла, что ее старания напрасны, потому что Джиллиан по-прежнему не поднимала глаз. Наемница задумчиво посмотрела на нее. Если эта забитая женщина – супруга Хардкастла, то слухи насчет него могут оказаться правдой.
   Джиллиан открыла дверь кабинета и вежливо пропустила Роксану вперед. Гостья вошла в помещение, щегольски заложив большие пальцы за пояс. Хардкастл и Вульф при ее появлении вскочили с кресел и стали пристально разглядывать девушку. Роксана улыбнулась им своей широкой улыбкой и заметила легкое беспокойство на их лицах. Эффект ее улыбки сработал и на этот раз. Затем она оглядела кабинет. Неплохо. Очень неплохо. И опять Роксана изо всех сил старалась показать, что видала и лучше.
   – Добро пожаловать в мой дом, – угрюмо произнес Хардкастл. – Вульф рассказывал, что вы хорошо потрудились во имя нашего дела. В качестве награды хочу предложить вам особое задание. За его успешное выполнение вас ожидают дополнительные пятьсот дукатов.
   – Я готова, – согласилась Роксана. – На кого охотимся?
   Хардкастл надулся. Краем глаза Роксана заметила, что Джиллиан на мгновение нахмурилась, но затем ее лицо снова стало тупым и невыразительным. Роксана без приглашения уселась в удобное кресло, перекинув ногу через подлокотник. Хардкастл какое-то мгновение тупо глядел на нее, а затем пододвинул кресло и уселся напротив. Вульф и Джиллиан остались стоять.
   – Мой соперник на выборах – Джеймс Адамант, – начал Хардкастл. – Я хочу убрать соперника с дороги. Убей его, искалечь – мне все равно. Бери столько денег, сколько потребуется, применяй любую тактику. Если пойдут какие-нибудь разговоры, я всегда сумею убрать тебя из Хейвена.
   – Продолжайте, – сказала Роксана.
   – У Адаманта в качестве телохранителей состоят два капитана городской стражи. Их имена Хок и Фишер.
   Роксана улыбнулась.
   – Я слышала о них. Говорят, они настоящие бойцы. Очень хорошие. – И она радостно засмеялась. Это был неприятный, тревожный смех. – Хардкастл, я готова выполнить ваше задание бесплатно, только ради того, чтобы сразиться с ними.
   – Их жизнь меня не интересует, – резко произнес Хардкастл. – Если хочешь свести счеты, разбирайся с ними в свободное время.
   – Конечно, – кивнула Роксана.
   – Но не только они охраняют Адаманта. У него есть отряд наемников и новый колдун. Я слышал, что ты поддерживаешь контакты с его людьми, поэтому детали операции оставляю на твое усмотрение. Но все должно быть сделано быстро. – Хардкастл поднял бокал. – Джиллиан, налей мне вина.
   Жена Хардкастла поспешно подошла к мужу, взяла бокал и направилась к графинам на ближайшем столе.
   – Кто-нибудь будет мне помогать, – спросила Роксана, – или придется работать в одиночку?
   – Бери столько людей, сколько нужно, но так, чтобы меня с ними ничто не связывало. Официально ты считаешься просто одним из моих наемников.
   Джиллиан принесла мужу бокал вина. Хардкастл поглядел на бокал, но не прикоснулся к нему.
   – Джиллиан, что это такое?
   – Вино, Камерон.
   – Какое вино?
   – Красное.
   – А какое вино я обычно пью, когда у меня гости?
   – Белое.
   – Так почему же ты принесла мне красное?
   Рот Джиллиан слегка задрожал, но лицо оставалось бесстрастным.
   – Не знаю.
   – Потому что ты глупа, не так ли?
   – Да, Камерон.
   – Иди и принеси мне белого вина.
   Джиллиан снова направилась к графинам. Хардкастл повернулся к Роксане, которая задумчиво разглядывала его.
   – Ты что-то хочешь сказать?
   – Она твоя жена?
   – Да, жена.
   Джиллиан вернулась с бокалом белого вина. Хардкастл взял его и поставил на стол, даже не пригубив.
   – Я поговорю с тобой потом, Джиллиан. Она кивнула и, не сказав ни слова, встала рядом с креслом Камерона. Ее руки были так крепко сжаты, что побелели костяшки пальцев.
   – Вам пора произнести речь перед своими избирателями, Камерон, – напомнил Вульф. – Они должны выйти на улицы как можно скорее.
   Хардкастл кивнул и поднялся, взглянув на Роксану.
   – Тебе лучше пойти с нами. Ты можешь узнать что-нибудь новое.
   – Ни за что на свете не пропустила бы такое зрелище, – ответила Роксана.

   Парадный зал в Бримстон-Холле казался огромным и очень неуютным. Центральную часть зала освещали две большие люстры, а на стенах висели масляные лампы. Но они не рассеивали густых теней, клубившихся в темных углах. В зале повисла тяжелая тишина, и казалось, что малейший звук отражается от потолка бесконечным эхом. Вдоль стен на равном расстоянии друг от друга стояли вооруженные люди, и их неподвижность придавала им еще более угрожающий вид. На галерею, охватывающую зал, вела широкая лестница.
   Хардкастл слегка улыбался в предчувствии наступающего события. Джиллиан стояла рядом с ним – тихая, покорная, со склоненной головой, стараясь делать вид, что ее вообще здесь нет.
   Немного поодаль, в полутьме галереи, находилась Роксана. Здесь же в кресле сидел Вульф, скрестив ноги и аккуратно положив руки на колени. Можно было подумать, что он ждет запаздывающий десерт или обещанный бокал вина, но на его лице отражалось какое-то тревожное и неприятное предчувствие. Роксана краем глаза внимательно следила за Вульфом. Она не доверяла колдунам. Она вообще никому не доверяла, но ее опыт говорил, что колдуны особенно склонны к коварству.
   Хардкастл кивнул двум вооруженным наемникам, и они, отодвинув засовы, распахнули тяжелые двери. В зал потекла толпа сторонников консерваторов. Люди несли флаги и лозунги, но явно не пылали особым энтузиазмом. Роксана мельком подумала: «Для чего нужны вооруженные стражи – чтобы не давать гостям войти в зал или не выпускать их из зала?» Наконец двери захлопнулись. Хардкастл оглядел своих сторонников и громко прокашлялся. Зал затих.
   Впоследствии Роксана не могла бы сказать, о чем говорил Хардкастл. Речь была, без сомнения, прекрасная, но Роксана не могла определить, чем именно она потрясала слушателей. Она знала только, что в тот момент, когда Хардкастл начал говорить, он как бы загипнотизировал присутствующих. Она не могла оторвать от него глаз и напрягалась, чтобы услышать каждое слово. Толпа внизу была потрясена и очарована, бешено аплодируя и размахивая лозунгами каждый раз, когда оратор делал паузу. Казалось, что его слова покорили даже слуг и наемников. Окончание речи потонуло в бурных аплодисментах. Хардкастл оглядел возбужденную толпу, слегка улыбнулся и жестом призвал к тишине. Рукоплескания постепенно затихли.
   – Друзья мои, среди вас находится тот, кто заслужил мое особое внимание. Джошуа Стил, выйди вперед.
   После непродолжительной паузы молодой человек, судя по богатому наряду принадлежащий к аристократическим кругам, пробрался сквозь толпу и встал у нижних ступенек лестницы. Даже Роксана с галереи увидела, что он испуган. Его руки сжались в кулаки, а лицо смертельно побледнело. Хардкастл улыбнулся еще шире.
   – Стил, я просил тебя выполнить не слишком сложную задачу. Все, что тебе надо было сделать, используя свои связи, – узнать, защищен ли все еще Джеймс Адамант магическими силами. Ты говорил, что у него нет такой защиты. Это была ложь, не так ли, Стил?
   Молодой человек нервно облизал губы и переступил с ноги на ногу.
   – Советник, я сделал все, что мог. Честное слово! Его старый колдун – Маска – мертв, и Адамант никем не заменил его.
   Хардкастл печально покачал головой.
   – Ты лгал мне, Стил. Ты предал меня.
   Стил внезапно повернулся и побежал, пробиваясь через толпу. Хардкастл обернулся к Вульфу и кивнул. Колдун нахмурился, сосредоточившись. Стил резко вскрикнул, и толпа в ужасе отхлынула от него, когда молодой человек, корчась, упал на пол. Из его ушей и носа, а затем и из глаз хлынула кровь. Стил схватился руками за лицо, а затем за живот, когда на его тунике проступили кровавые пятна. Кожа на его теле лопалась, и из разрывов выползали сотни маленьких червей с острыми зубами. Один из них разорвал сонную артерию, и поток крови облил ближайших зрителей. Они вопили от ужаса, но не могли отвести глаз от страшного зрелища. Стил извивался еще несколько мгновений, пока не испустил дух, но его тело продолжало содрогаться – черви по-прежнему прогрызали себе дорогу наружу. Кое-кто из толпы начал затаптывать ужасных тварей, покинувших тело, но скоро стало ясно, что в этом нет необходимости. Черви быстро умирали, покинув тело умершего.
   Роксана задумчиво посмотрела на Хардкастла, стоявшего к ней спиной, а затем на колдуна Вульфа. Этот урок стоило запомнить. Если она вступит в конфликт с Хардкастлом, то первым делом надо умертвить чародея. Она снова бросила взгляд на зрителей, потерявших дар речи от потрясения. Их праздничное настроение как рукой сняло. Но Хардкастл повысил голос, привлекая внимание толпы, и начал говорить.
   И его ораторское искусство снова сотворило чудо. Всего за несколько секунд толпа была вновь покорена волшебным даром Хардкастла, и зрители опять начали топать ногами и выкрикивать его имя. Они как будто начисто забыли о несчастном, лежащем среди них. А Хардкастл, наполнив умы и сердца гостей весельем, послал их на улицу – проводить кампанию в его поддержку. Толпа покинула зал, смеясь и оживленно болтая. Хардкастл кивнул на мертвое тело и холодно приказал:
   – Пусть кто-нибудь уберет падаль. – Он повернулся и покинул галерею в сопровождении Вульфа и Джиллиан. Роксана еще некоторое время смотрела на тело изувеченного и истекающего кровью Джошуа Стила.

   Хардкастл, войдя в кабинет, налил себе вина. Речь произвела хорошее впечатление, а этот мелкий подонок Стил получил по заслугам. Наверное, в мире все же есть справедливость. Но едва он опустился в свое любимое кресло, как началась суматоха. Кто-то закричал в коридоре, послышался топот. Хардкастл поспешно поднялся, и его взгляд обратился к фамильному мечу, висевшему над камином. Прошло уже несколько лет с тех пор, как Хардкастл в последний раз брался за оружие, но его никогда не покидало чувство, что меч рано или поздно понадобится. Вполне можно ожидать, что Адамант предпримет ответные действия. Хардкастл яростно зарычал, поставил бокал на стол и вытащил длинный меч из ножен. По-видимому, Адамант понял, что играть по правилам глупо. В политике есть только одно правило – побеждать любыми средствами.
   Приятно снова почувствовать меч в руках. Хардкастл провел слишком много времени в прокуренных комнатах, требуя от дураков, забывших, кто он такой, денег и помощи. Суматоха снаружи не утихала. Хардкастл усмехнулся. Пусть враги приходят. Он покажет им, на что способен. Советник бросил быстрый взгляд на Джиллиан, которая неуверенно стояла у двери, прикрыв рот ладонью. Не бесполезная тварь. Все попытки вбить в нее немного разума окончились ничем. Резким жестом он приказал ей отойти от двери. Джиллиан подбежала к ближайшему креслу и остановилась за ним. Дверь распахнулась – появился Вульф, беспорядочно размахивая руками и пытаясь что-то сказать.
   – Ну что? – нетерпеливо спросил Хардкастл. – Что там творится? На нас напали?
   – Мои магические чары охраняют нас. Колдовство тут ни при чем. Должно быть, нападение наемников. – Вульф внезапно замолчал и принюхался. – Вы не чувствуете запаха дыма?
   Они переглянулись, и им одновременно пришла в голову одна и та же догадка. Хардкастл поспешил в зал, Вульф последовал за ним. Там их взорам предстала следующая картина. Роксана с мечом в руке стояла перед двумя наемниками и ухмылялась. Наемники явно боялись ее, но не отступали. Огромный настенный гобелен был объят пламенем. Несколько слуг пытались потушить его, заливая водой.
   Лицо Хардкастла налилось кровью.
   – Роксана! Что это значит?
   – Так, развлечение, – спокойно ответила девушка. – Было весело, пока не вмешались двое дураков. Сейчас я с ними разделаюсь и вернусь к вам. Роксана, – быстро произнес Вульф, прежде чем Хардкастл успел вмешаться и испортить дело, – пожалуйста, убери меч. Эти люди – слуги твоего нанимателя, советника Хардкастла. Они находятся под его защитой.
   Роксана фыркнула, но убрала меч в ножны. Наемники с заметным облегчением тоже спрятали оружие. Вульф жестом велел им уйти, и они поспешили выполнить приказание, пока он не передумал. Затем колдун с упреком взглянул на Роксану.
   – В контракте, который ты подписывала, был особый пункт, требующий, чтобы ты ничего не поджигала, разве что тебя попросят об этом специально.
   Роксана пожала плечами.
   – Ты же знаешь, что я не умею читать.
   – Я прочел тебе контракт вслух.
   – Все равно гобелен был некрасивый. Пусть так. Но пока ты работаешь на советника, ты должна выполнять требования контракта. Или твое слово ничего не значит?
   Роксана бросила на чародея яростный взгляд, но Вульф не смутился. Он знал множество заклинаний, которые могли остановить ее, но у него появилось тревожное ощущение, что она может опередить его и нанести смертельный удар. Обострять отношения с ней с самого начала было рискованно, но, с другой стороны, необходимо проверить, стоит ли верить ее слову. И если нет – значит, она слишком опасна и от нее надо избавиться, расправиться с ней на расстоянии.
   Роксана нахмурилась и прислонилась к стене.
   – Хорошо, больше не буду ничего поджигать. У вас, видать, нет чувства юмора.
   – Конечно нет, – ответил Вульф. – Мы же политики.
   – Если вы закончили, – резко обратился к ним Хардкастл, – то будьте добры, пройдите в мой кабинет. Я ожидаю прихода важных гостей и хочу, чтобы вы оба присутствовали при встрече. Если у вас есть свободное время.
   – Конечно, – непринужденно кивнула Роксана. – Ведь вы – начальник.
   Хардкастл сурово взглянул на нее и направился в кабинет. Братья де Витт уже ожидали его. Хардкастл мысленно пообещал своему растяпе дворецкому медленную и мучительную смерть, учтиво улыбнулся де Виттам и, передав меч Вульфу, шагнул к ним, чтобы пожать руки. К счастью, у Джиллиан хватило сообразительности предложить де Виттам вина. Возможно, ситуацию еще удастся исправить, и гости простят его за опоздание.
   Братьям де Витт – Маркусу и Дэвиду – было лет под пятьдесят. Сразу же бросалось в глаза сходство между ними: оба высокие, стройные, изящные, надменные. Темные волосы делали бесстрастные лица бледными и невыразительными масками. В их непоколебимом самообладании заключалась скрытая угроза. Свои мечи они оставили у парадного входа вместе с телохранителями как знак доверия, но Хардкастл не был дураком и не верил, что они не вооружены. У де Виттов много врагов, и они не рисковали понапрасну, даже когда имели дело с предполагаемым союзником.
   Маркус и Дэвид де Витты владели каждым третьим доком в Хейвене, придерживаясь древнего принципа – максимум прибыли при минимуме затрат. Их доки прославились тем, что были самыми плохо оснащенными и опасными для работы в Хейвене. Если братьев это и заботило, то они весьма умело скрывали свое беспокойство. Жизнь в Хейвене ценилась дешево, а рабочие руки – еще дешевле. Цены за услуги у де Виттов были такими низкими, что им не приходилось жаловаться на недостаток клиентов. Но сейчас забастовка докеров, даже несмотря на использование рабочих-зомби, лишала их доходов. Мертвецы достаточно дешевы и могли работать не уставая, но они были скверными работниками, нуждались в постоянном присмотре и представляли легкую мишень для боевых подразделений докеров, вооруженных солью и огнем.
   Консервативный хейвенский Совет поддержал бы де Виттов в противостоянии с докерами, даже если бы дело дошло до прямого насилия. Реформаторы, в свою очередь, поддерживали гильдию. Поэтому братья перед выборами старались подкупить членов Совета. К несчастью для них, они нуждались в Хардкастле больше, чем он в них. И дабы заручиться его поддержкой, им придется заплатить изрядную сумму.
   Вульф откинулся на спинку кресла, незаметно рассматривая гостей. По всем статьям они были неприятной парой, но ему приходилось работать и с более опасными людьми. Например, сейчас с Хардкастлом. Жестокий негодяй и задира, вдобавок далеко не такой умный, каким колдун считал себя. Конечно, он тоже делал множество гнусных вещей, но совершал их по необходимости, поскольку того требовало дело. Хардкастл же творил зло просто потому, что это ему нравилось. Он был одним из тех людей, которые доказывают свою значительность, только унижая остальных. Вульф слегка нахмурился. Такие люди опасны – и для себя, и для окружающих.
   Но в данный момент Хардкастл был человеком, обладающим властью, восходящей звездой. Вульф мог добиться многого, схватившись за его фалды и поднимаясь вместе с ним. А когда звезда Хардкастла начнет закатываться, Вульф не станет зевать. У него есть собственные амбиции. Хардкастл – только средство подняться наверх.
   – Двадцать тысяч дукатов, – произнес Маркус де Витт холодным ровным голосом. Он вытащил из кармана сложенный чек и аккуратно положил на стол перед собой. – Полагаю, достаточно?
   – На данный момент – да, – ответил Хардкастл. Он подал Вульфу знак, колдун протянул руку и взял чек.
   – У Джеймса Адаманта чертовски много сторонников на улицах, – заметил Дэвид де Витт, открывая маленькую серебряную табакерку. Взяв из нее щепотку белого порошка, он понюхал снадобье, медленно вздохнул, когда наркотик начал действовать, улыбнулся и спокойно посмотрел на Хардкастла.
   – Сэр Хардкастл, каким образом вы собираетесь расправиться с этим реформатором, пользующимся громадной популярностью?
   – Как обычно, – ответил Хардкастл. – Деньги и сила оружия. Кнут и пряник. Этот способ никогда не подводит, если его правильно применять. Мои люди уже вышли на улицы.
   – У Адаманта есть деньги, – возразил Маркус. – Кроме того, у него – Хок и Фишер.
   – Они не безупречны, – ответил Хардкастл. – Они не смогли уберечь Блекстоуна, и он был убит.
   – Но они поймали убийцу, – возразил Дэвид де Витт, – и постарались, чтобы он не дожил до суда.
   – Не стоит беспокоиться, – произнес Вульф. – У нас тоже есть туз в рукаве. Джентльмены, позвольте представить вам легендарную Роксану.
   Роксана улыбнулась братьям де Витт, и они оба вздрогнули.
   – Ах да, – сказал Маркус. – Мне показалось, что, когда мы вошли, я почувствовал запах гари.
   – Я думал, что она выше ростом, – заметил Дэвид. – И кроме того, забрызгана свежей кровью.
   Вульф улыбнулся.
   – Она обладает всем, о чем говорят легенды, и даже больше.
   Маркус де Витт нахмурился.
   – Адамант знает, что она работает на вас?
   – Нет, – ответил Хардкастл. – Пока что нет. Мы приготовили ему сюрприз.

   Колдун, известный под именем Серый Плащ, скорчился в углу заброшенного храма, дрожа от холода. Он провел здесь несколько часов, собирая последние крохи своего волшебного дара. Он не мог поверить в происшедшую катастрофу. Только что он был силой, с которой следовало считаться, – колдуном, под контролем которого находились сотни более слабых умов, – а в следующее мгновение его чары были разрушены каким-то стражем, и ему пришлось бежать, спасая жизнь. Рабы волшебника снова стали свободными, а его самого разыскивали, чтобы казнить.
   Сначала казалось, что все так просто! Стать кандидатом на выборах, подчинить своей власти многих людей, чтобы получить достаточное число голосов. А когда он окажется в Совете, все сильные мира сего станут подвластны ему. План выглядел таким простым, в нем не было, казалось, изъяна. Хотя ему не мешало бы знать, что случаются и неожиданности. Серый Плащ прижал колени к груди и стал раскачиваться взад-вперед. Странно, что стражи обнаружили его. Правда, сейчас это уже не имело значения. Он поставил на кон все – и проиграл… Хорошо еще, если он выберется из Хейвена живым.
   Колдун плотно завернулся в тонкий плащ. Ему следовало догадаться, чем все кончится, ибо то, к чему он протягивал руки, всегда ускользало от него. Серый Плащ родился в Дьявольской западне в отягощенной долгами семье, которая чем дальше, тем сильнее погружалась в нищету. Уже в семь лет он начал работать, надрываясь от непосильного труда и не зная детства. Подростком он постоянно переходил с одной работы на другую, пытаясь поймать удачу, которая изменила бы его жизнь. Все заработанные деньги уходили на реализацию отчаянных планов, но ни один из них ни к чему не привел. Даже девушка, которую он любил, ушла к другому.
Чтение онлайн



1 2 3 4 5 6 7 [8] 9 10 11 12 13 14 15 16 17 18 19

Навигация по сайту
Реклама


Читательские рекомендации

Информация